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UTILISATION DES PHÉROMONES ANIMALES PAR L'HOMME : DU NOUVEAU CHEZ LE CHAT ET LE CHIEN

Que sont les Phéromones ?

Les phéromones sont des substances chimiques sécrétées par des organismes vivants (animaux ou plantes) et qui permettent à des individus d'une même espèce de communiquer entre eux. Ce mode de communication, bien que méconnu, est capital pour de nombreux êtres vivants et plus particulièrement pour les insectes : c'est grâce aux phéromones qu'une fourmi va retrouver le chemin de sa fourmilière et indiquer à ses congénères une source de nourriture qu'elle aura trouvée. C'est grâce à l'étude du comportement reproducteur d'un papillon de nuit par un entomologiste français - Jean-Henry Fabre - que l'existence des phéromones fut découverte. Il réussit à montrer que les sécrétions de phéromones sexuelles d'une femelle pouvaient attirer les mâles dans un rayon de 25 kilomètres !

Et chez les Mammifères ?

De même, chez les mammifères, les phéromones étaient surtout connues jusqu'à présent pour leur action dans le domaine de la reproduction : l'homme a utilisé des phéromones sexuelles pour tenter de synchroniser les chaleurs ou mettre en évidence la venue en chaleur, notamment chez la truie. Depuis 1995, un laboratoire de recherche français, Phérosynthèse, travaille sur le thème des phéromones chez les mammifères. Leurs premières découvertes ont permis de développer des phéromones destinées au chat.

Les Phéromones Faciales du Chat :

1/ Troubles du marquage territorial.
La première, commercialisée par le laboratoire CEVA sous le nom de Feliway, est un composé identique aux sécrétions faciales que le chat dépose sur les objets de son territoire. Le message porté par ces phéromones est en quelque sorte le suivant : "tous ces objets m'appartiennent, ils sont bien à leur place, tout va bien".
Des études ont montré qu'une disparition importante de ces marques (travaux, peinture, déménagement, etc.…) désorientait totalement le chat et le rendait anxieux : le chat est dans un tel état de " nervosité " qu'il lui est impossible désormais de marquer facialement les objets de son territoire ! Le seul marquage qu'il parvient à faire est un marquage urinaire ! Le chat anxieux devient malpropre, ce qui pose bien entendu énormément de problèmes aux propriétaires.
L'utilisation du Feliway permet au propriétaire de désamorcer la crise en balisant de nouveau le territoire du chat avec un marquage apaisant. Le chat retrouve alors ses marques familières, son excitabilité diminue, il stoppe son marquage urinaire et recommence à baliser facialement son territoire.

Le Feliway possède une véritable action anti-stress utilisable dans des situations très diverses :
- Il peut être utilisé lors d'un voyage, en balisant la cage de transport. Ceci permet de lutter contre les miaulements continuels, l'hyper salivation, les vomissements et les diarrhées dus au stress des transports.
- Lors de tout changement de lieu : un déménagement, mais aussi des travaux, un séjour en vacances ou chez des amis ou également en pension. Les phéromones diminuent le stress lié au changement de territoire : le chat est moins prostré et son appétit n'est pas perturbé.
L'énorme avantage de ce produit anti-stress est son absence de toxicité. Cette sécurité d'emploi est liée à deux choses : d'abord, le produit mime une substance sécrétée naturellement par le chat, il s'agit donc d'un produit entièrement naturel. Ensuite, il a été démontré qu'il n'avait pas besoin de pénétrer dans l'organisme du chat pour exercer son action. En effet, la substance est perçue au niveau d'un organe particulier situé sur le plancher des fosses nasales, appelé organe voméro-nasal, qui envoie ensuite un message au cerveau : ce n'est donc pas le produit qui va agir au niveau du cerveau, contrairement à un médicament. Ainsi, son action n'entraîne aucune toxicité, ni au niveau du cerveau, ni au niveau du foie ou du rein !
Le Feliway, commercialisé au départ uniquement sous-forme de spray (15 et 60 ml) est aujourd'hui également commercialisé sous forme de diffuseur électrique du même type que les diffuseurs d'insecticides. Cette nouvelle forme offre l'avantage d'une réelle facilité d'emploi : il suffit de brancher le diffuseur, et celui-ci agit pendant un mois pour une surface de 70 m2. Le spray est pratique pour une utilisation lors de voyages ou pour désamorcer le marquage urinaire dans les zones plus particulièrement souillées. Attention cependant à respecter une règle stricte d'utilisation du spray: l'odeur de l'excipient, c'est à dire la substance qui permet de conserver la phéromone dans le flacon, est très désagréable pour le chat ! Il est nécessaire d'attendre une dizaine de minutes avant de faire entrer le chat dans la zone qui a été balisée par le spray, le temps que l'excipient se soit évaporé.

2/ Acceptation d'un nouveau venu.
Le Felifriend est la copie d'une autre phéromone faciale de chat. Celle-ci lui sert à marquer un individu ou un animal familier. Quand une personne est déjà marquée par cette phéromone, le chat se sent rassuré, et il re dépose à son tour sa propre marque.
Le Felifriend a donc d'abord été utilisé par les vétérinaires et les professionnels qui doivent manipuler les chats. L'approche et la manipulation des animaux sont plus aisée et ces derniers gardent un meilleur souvenir de leur passage chez le vétérinaire, ce qui rend la visite suivante plus sereine, etc., etc...
L'autre utilisation de ce produit est l'acceptation par un chat dit " résidant " d'un nouveau venu dans la maison: un autre chat, un chien, un enfant ou un adulte. Souvent, cette nouvelle arrivée est ressentie par le chat vivant déjà dans les lieux comme une véritable intrusion. Ou bien il fuit, ou bien, plus fréquemment, des conflits éclatent. Cela commence par de simples escarmouches puis cela se termine par de véritables combats.
Le Felifriend, appliqué par le propriétaire sur les deux animaux, favorise l'acceptation rapide et quasiment sans heurt du nouvel arrivant. L'action conjointe du Felifriend et du Feliway dans certaines situations très problématiques a permis une résolution du conflit dès la première journée d'utilisation !
L'acceptation d'un chien est également très nettement facilitée grâce à l'utilisation du Felifriend appliqué sur les flancs du chien.

La Phéromone Maternelle de la Chienne : l'Apaisine Canine ou DAP

1/ Que sont les apaisines ?
Après les phéromones faciales du chat, l'équipe de recherche de Phérosynthèse s'est tournée vers un projet plus vaste, concernant beaucoup plus d'espèces et notamment le chien.
L'attachement de la mère à ses chiots et inversement des chiots à leur mère est un phénomène très étudié mais encore très mystérieux.
L'observation d'une mère et de ses chiots montre que dans les jours qui suivent la naissance, lorsqu'un chiot est retiré de sa mère, il manifeste des signes de détresse: il se débat, pleure et tente de retrouver le contact de sa mère en gigotant. Si on place le chiot dans un milieu doux et chaud, les signes de détresse s'atténuent mais sont encore présents : la mère leur apporte quelque chose en supplément qui les rassure. Pourquoi les phéromones n'interviendraient-elles pas dans ce phénomène? La mère sécrèterait-elle une substance chargée d'apaiser le petit ?
Pour répondre à cette question, des prélèvements de sécrétions cutanées au niveau des mamelles ont été réalisés chez des femelles en lactation et chez des femelles hors période de reproduction. Il a ainsi été démontré la production de certaines substances quelques jours après la naissance et jusqu'à ce que les chiots soient capables de se déplacer. Ces substances ont une fonction apaisante : elles font disparaître les signes de détresse émis par le chiot. On leur a donné un nom : Dog Appeasing Phéromones (DAP), ce qui signifie "phéromone apaisante du chien".
L'équipe de Phérosynthèse a alors voulu vérifier une hypothèse un peu folle : et si ces substances étaient fonctionnelles chez le chien adulte, alors on disposerait d'une solution simple et totalement naturelle de lutter contre le stress! Les nombreuses études qui suivirent l'ont confirmé, ainsi que nous allons vous le montrer.

2/ Quelles utilisations chez le chien ?
- Le stress du transport
Une des premières situations de stress qui a intéressé les chercheurs est le transport. L'utilisation de la DAP a montré son intérêt dans la diminution des manifestations de peur de l'organisme telles que les tremblements, le halètement, l'hyper salivation, les diarrhées et les vomissements.
Les propriétaires ayant utilisé le produit ont également rapporté que le chien manifestait moins de signes de détresse pendant le voyage : il est moins prostré et plus à l'aise. La DAP a également été utilisée pour le transfert d'un loup entre deux zoos, des Pays-Bas vers la France. Le calme affiché par l'animal pendant tout le transport a stupéfié les animaliers, qui ont fait remarquer que le loup n'avait pas quitté la zone de la cage où avait été appliquée la phéromone.
- La peur des pétards
Cette utilisation de la DAP a été validée par le département " Étude du comportement et du bien-être animal " à l'Université de Lincoln en Grande-Bretagne. Dans ce pays, la nuit du 5 novembre est l'occasion de feux d'artifice et de pétards, qui perturbent un grand nombre de nos compagnons à quatre pattes : ils halètent, tremblent, se cacheraient dans un trou de souris, paniquent, s'agitent, recherchent la présence de leur maître, aboient, détruisent, urinent sous eux, vomissent. La DAP a été installée sous forme de diffuseur électrique deux semaines avant la date prévue des feux d'artifice et laissée encore une semaine après l'événement stressant. Sur l'ensemble des signes de peur, les résultats apparaissent très satisfaisants, en particulier quand l'animal halète, tremble, se tapit, aboie et détruit (entre 70% et 90% d'amélioration). Plus de 70% des propriétaires se déclarent satisfaits à très satisfaits de la DAP et 80% d'entre eux déclarent souhaiter réutiliser la DAP dans le futur.
La DAP apparaît comme la substance de choix pour le traitement de la peur des coups de feu et de l'orage. Malheureusement, la DAP n'est pour l'instant commercialisée par les vétérinaires que sous forme de diffuseurs électriques, ce qui impose une utilisation à l'intérieur d'un local. Actuellement, des études de l'efficacité de la DAP sous une forme utilisable en extérieure sont menées à Phérosynthèse et devraient déboucher sur une commercialisation courant 2003.

Le Stress de la Séparation

Tout le monde a entendu parler ou a une personne dans son entourage dont le chien hurle, détruit ou urine dans la maison quand on le laisse seul. Ces troubles reliés à la séparation constituent une cause importante d'abandons (près de 33% des causes d'abandon d'après la SPA) et sont le témoin d'un mal-être de nos compagnons à quatre pattes.
La DAP permet de diminuer en moins de 15 jours entre 70% et 80% des destructions, des souillures et des hurlements. Elle se montre aussi efficace que les médicaments classiques utilisés dans ce type de problèmes, sans en avoir les effets indésirables: pas de vomissements, pas de tremblements, pas de nausées, pas de fatigue extrême. Ce produit a déjà évité nombre d'euthanasies et d'abandons !

Le stress du chenil
Le nombre croissant de pensions pour chiens et chats permet de diminuer le nombre d'abandons au moment des vacances. Bien qu'un effort considérable ait été fourni par les responsables de chenil concernant l'amélioration de l'accueil et du confort des animaux, beaucoup de propriétaires de chiens hésitent encore à laisser leur animal dans ces structures. En effet, ils s'attendent à ce que le chien vive mal cette séparation. Cette situation ressemble énormément aux troubles reliés à la séparation que nous venons de décrire. En pension, un certain nombre de chien expriment leur détresse en refusant partiellement de s'alimenter, en restant dans un coin, ou au contraire, en hurlant toute la journée, en s'arrachant les poils, en se mutilant ou même en se jetant contre les barreaux.
Lorsque la configuration des lieux le permettait (partie de la cage en intérieur), un diffuseur électrique de DAP a été utilisé dans ce type de situation. Tous les chiens ont beaucoup mieux supporté le séjour avec la DAP que les séjours précédents sans DAP. De plus, certains chiens qu'il était impossible de laisser en pension auparavant se sont bien acclimatés lorsque le produit a été branché. Il avait été demandé au propriétaire de placer le diffuseur dans leur maison quelques jours avant, puis le diffuseur avait été installé près de la cage dans la pension.

Adoption d'un Chiot

Toujours dans le domaine de la séparation, la toute première séparation, celle de la mère et de ses chiots au moment de la vente ou de l'adoption constitue une des utilisations du produit. Très souvent, le propriétaire, plein de bonnes intentions pour l'éducation de son chiot tente de le faire dormir ailleurs que dans la chambre. Mais le chiot pleure, hurle et trop souvent le propriétaire " craque " : commence alors une mauvaise habitude. La DAP, en apaisant le chiot permet de diminuer l'intensité des pleurs et des hurlements, ce qui préserve le sommeil des propriétaires et contribue au maintien des bonnes habitudes de couchage.

Problèmes de santé liés au stress.
Il est maintenant admis par la communauté scientifique que beaucoup de problèmes de santé sont liés ou aggravés par le stress. Ainsi, des problèmes d'allergie (respiratoire ou dermatologique), des problèmes réguliers de vomissements, des crises convulsives de type "épilepsie", la sensibilité aux infections, peuvent être améliorés si on diminue le stress du chien et qu'on augmente son bien-être. Des études sont actuellement menées par Phérosynthèse en partenariat avec des vétérinaires spécialisés en dermatologie, gastrologie et neurologie afin de confirmer l'intérêt de l'utilisation de la DAP dans de tels cas de figure.

Comment se Fournir et Utiliser ces Produits ?

Les phéromones du chien et du chat sont commercialisées par l'intermédiaire des vétérinaires.
L'utilisation optimale du diffuseur électrique de phéromones implique de suivre quelques précautions d'emploi afin d'optimiser son efficacité :
- Brancher le dans la pièce principale ou vit l'animal. S'il a accès à plusieurs pièces, sachez qu'un dispositif couvre entre 70 et 90 m2. Pour deux étages, il vaut mieux utiliser deux dispositifs.
- Il est préférable de brancher le dispositif en hauteur, hors de portée des enfants et de l'animal. Surtout, ne pas le brancher derrière un meuble: ce meuble gênerait la bonne diffusion des phéromones.
- Bien vérifier que la prise électrique fonctionne et qu'elle n'est pas reliée à un interrupteur mural. En effet, dans ce cas, la prise ne fonctionne que lorsque les lumières sont allumées et il est prouvé que le produit n'est réellement efficace que lorsqu'il est utilisé en continu.

En Conclusion

Les phéromones apparaissent comme des produits d'avenir dans la lutte contre le stress et l'amélioration du bien-être de nos compagnons à quatre pattes. Les recherches dans le domaine des phéromones apaisantes permettent d'explorer d'autres utilisations et d'autres formes de présentation (DAP sous forme de collier).
Par ailleurs, d'autres voies de recherche restent à explorer dans le domaine des phéromones du chien, puisqu'il a été prouvé que les sécrétions phéromonales d'un dominant n'étaient pas les mêmes que celles d'un dominé. Ces phéromones permettraient-elles de diminuer les agressions de dominance et les combats entre chiens? Beaucoup de travail en perspective pour répondre àtoutes ces questions.

Source :
Dr Colette ARPAILLANGE
Responsable des Hôpitaux des Animaux de Compagnie
École Vétérinaire de Nantes
Atlanpole La Chantrerie BP40706 - 44307 Nantes Cedex 03

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